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Planeta Saturno: todo lo que debes saber

Características y curiosidades del planeta de los anillos: el segundo más grande del Sistema Solar y el que se encuentra en sexta posición respecto al Sol
Saturno es el sexto planeta respeto al Sol y el segundo más grande del Sistema Solar | PixaBay

 

Saturno es el sexto planeta del Sistema Solar contando desde el Sol, el segundo en tamaño y en masa después de Júpiter. Pero si algo caracteriza y distingue Saturno del resto de los planetas son sus bellos anillos brillantes, que se pueden llegar a ver desde la Tierra.

El nombre de Saturno proviene del dios romano Saturno y es un planeta formado prácticamente por gases, mientras que los anillos son compuestos por pedazos de hielo y roca que giran alrededor del planeta, a una velocidad de 48.000 km/h.

Los griegos y romanos creían que Saturno era el planeta más lejano, es por eso que le otorgaron el nombre del padre de Júpiter al planeta Saturno. Además, de los cinco planetas que conocían (Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno), es el más lento, ya que necesita casi unos 30 años terrestres en dar una vuelta completa al Sol (29 años y 167 días).

 

Saturno es el segundo planeta más grande del Sistema Solar y es 740 veces mayor que la Tierra | PixaBay

Principales características

Saturno es un planeta peculiar, muy distinto al resto de planetas del Sistema Solar. Por empezar, no es un planeta completamente redondo, sino que es ligeramente ovalado con un ecuador que sobresale. Los otros planetas gigantes también son ovalados, como Júpiter, pero en menor escalada.

La atmósfera del planeta está formada por un 96% de hidrógeno, casi un 3% de helio y un poco de metano. Su volumen es suficiente como para contener 740 veces la Tierra, pero su masa, al ser más gaseosa, es solo 95 veces la terrestre. Además, destaca su densidad, mucho menor que el agua.

Al estar formado por gases y no poseer superficie, la rotación del planeta no es constante y es difícil de calcular. Los últimos cálculos consideran que tarda 10 horas 45 minutos y 45 segundos en dar una vuelta sobre el mismo, siempre con unos 36 segundo de margen. El planeta presenta una tonalidad amarillenta y dentro del mismo se combinan pequeñas bandas de otros colores.

 

Los anillos de Saturno son los más bellos y más definidos del Sistema Solar, formados por cuerpos rocosos y de hielo | NASA

Los anillos

El sistema de anillos de Saturno, es sin duda, la característica más notable del planeta. Desde las primeras observaciones con telescopios, los astrónomos quedaron perplejos de este sistema complexo ubicado alrededor del gigantesco planeta.

Galileo, la primera vez que observó este fenómeno, creyó que se trataba de dos cuerpos independientes. Pero pocos años después, pudo observar el planeta de perfil y quedó sorprendido por la desaparición de los hipotéticos cuerpos. No fue hasta 49 años después de la observación de Galileo, en 1659 con la ayuda de un telescopio más potente, que comprobaron la existencia del sistema de anillos.

Lo más curioso de los anillos de Saturno es que se encuentran en el plano ecuatorial del planeta. Están formados por cuerpos rocosos y con hielo, con distintos tamaños, desde polvo hasta rocas de varios metros. Se encuentran desde los 6.630 km a los 120.700 km por encima del ecuador de Saturno, y el albedo de los anillos muestra que son relativamente modernos en la historia del Sistema Solar.

 

El satélite Titán presenta una atmósfera muy similar a la atmósfera que tuvo la Tierra al inicio de sus tiempos | NASA

Lunas y satélites

El señor de los anillos del Sistema Solar también se caracteriza por albergar una gran cantidad de lunas. De hecho, es el planeta con mayor número de satélites a su alrededor. Exactamente, Saturno tiene un total de 82 lunas, siendo la mayor de ellas Titán.

Entre todas las lunas y satélites, los más destacados son Titán y Encélado para la comunidad científica. Se cree que Encélado posee existencia de agua líquida a poca profundidad de su superficie, mientras que Titán presenta una atmósfera rica en metano y muy similar a la atmósfera que tuvo la Tierra al inicio de sus tiempos.

 

Estructura interna y atmósfera

La estructura del planeta está formada prácticamente por helio. Su núcleo es rocoso y sólido, con una temperatura de 15.000º. Junto a Júpiter, Saturno es uno de los planetas más calientes de todo el Sistema Solar. El núcleo rocoso está rodeado por hidrógeno, helio y trazas de otros compuestos volátiles. Alrededor se encuentra una extensa capa de hidrógeno líquido, mientras que los 30.000 km exteriores de su estructura están formados por una atmósfera de hidrógeno y helio.

A diferencia de la composición interna del planeta, la atmósfera está formada básicamente por hidrógeno, con algunos otros compuestos gaseosos, como el helio, el metano o el amoníaco, pero con muy poca presencia en comparación al hidrógeno. Además, presenta un patrón con tonos de bandas oscuras y claras.

Al igual que Júpiter, Saturno también tiene tormentas, que pueden llegarse a ver desde la Tierra con un buen telescopio, y con unos rayos que son 10.000 veces más potentes que los de cualquier tormenta de la Tierra. Otro dato destacable de la atmósfera de Saturno son sus fuertes vientos que pueden llegar a unas velocidades de hasta 450 m/s (1.620 km/h).

 

Las tormentas en Saturno son comunes y producen rayos 10.000 veces más potentes que los de la Tierra | NASA

Curiosidades

Saturno, visto desde la Tierra y con un cielo nocturno, se presenta ante nosotros como uno de los objetos espaciales más brillantes, sin parpadeos, y con tonalidades amarillentas. Con un telescopio de aficionado, se puede llegar a observar bien dos de los principales anillos de Saturno.

Las primeras naves espaciales que estudiaron y analizaron el planeta de los anillos fueron la sonda Pioneer 11 y las Voyager 1 y 2, en los años 1979, 1980 y 1981 respectivamente. En 1997 fue lanzada la nave Cassini, juntamente con la sonda Huygens para explorar Titán. Este es el último gran proyecto lanzado para recoger datos sobre Saturno y sus satélites.