Planeta Neptuno: todo lo que debes saber

Características y curiosidades del planeta más lejano de nuestro Sistema Solar. Fue descubierto gracias a las matemáticas a partir de predicciones
Neptuno es el planeta más alejado del Sol y tiene una temperatura de tan solo -220 ºC | PixaBay

 

 

Neptuno es el octavo planeta respecto al Sol, y es el último planeta de nuestro Sistema Solar. Solamente, por detrás de Neptuno, se encuentra el ‘planeta Plutón’ y la Nube de Oort, que marcan el límite de nuestro Sistema Solar.

El nombre de Neptuno proviene el dios romano del mar, Neptuno, y por su característico color azul. Es el cuarto planeta en diámetro y el tercero más grande en masa. Pertenece a los denominados planetas exteriores o gigantes gaseosos, siendo el cuarto de este grupo, y con una masa 17 veces más grande que la Tierra.

 

Principales características

Pese a ser un planeta gigante, Neptuno tarda tan solo 16 horas en dar una vuelta sobre si mismo. Sin embargo, la órbita alrededor del Sol es otra historia. Mientras que la Tierra tarda 365 días en dar una vuelta completa a nuestro astro, Neptuno necesita 164,8 años, aproximadamente 60.150 días.

Neptuno se le conoce como el planeta helado, al igual que su vecino Urano. La temperatura media sobre Neptuno es de tan solo -220 ºC, a diferencia de la temperatura media de la Tierra que es de 15 ºC.

El característico color azul no es debido a que contenga agua, sino a la composición de su atmósfera, que contiene metano. Este gas es el que le otorga estas tonalidades.

 

Neptuno es 17 veces mayor que la Tierra y tarda alrededor de 165 años en dar una vuelta al Sol | nasa

Estructura interna y atmósfera

La estructura interna del planeta helado es rocosa y cubierta por una costra helada. El centro rocoso se cree que puede llegar hasta una temperatura de entre 1.700 ºC a 4.000 ºC. Alrededor del centro rocoso, se encuentra un manto formado por una mezcla de agua, amoníaco líquido y metano.

Neptuno al encontrarse tan lejos del Sol, recibe muy poco calor, donde la temperatura a su superficie es de -220 ºC. Sin embargo, la fuente de calor interna se cree que provienen de la creación del mismo planeta, que ahora irradia calor lentamente hacia el espacio. Esta fuente de calor es la que produce potentísimos sistemas climáticos en torno al planeta, como la Gran Mancha Oscura que la sonda Voyager descubrió en 1989.

En este planeta se producen fenómenos como huracanes gigantes, con un diámetro igual al de la Tierra. Además, los vientos son los más violentos en un planeta de todo del Sistema Solar, llegando a velocidades de hasta 2.200 km/h.

La atmósfera de Neptuno está dividida en dos regiones principales: la región inferior (troposfera) y la región superior (estratosfera). Cada región presenta un tipo de estructura diferente igual que las nubes que se pueden encontrar. En la troposfera se hallan bandas de nubes que proyectan sus sombras sobre el planeta, y se encuentran a una altitud entre 50 y 110 km.

 

El planeta Neptuno tiene un sistema de anillos tenue comparado a Saturno | PixaBay

Sistema de anillos

Neptuno también posee un sistema de anillos, aunque a diferencia de otros planetas, como Saturno, estos son más tenues. Los anillos tienen semejanzas con Júpiter al estar formados por partículas de polvo de hielo y silicatos, juntamente con compuestos orgánicos. Exactamente, Neptuno posee un total de 4 anillos principales.

El descubrimiento de estos anillos fue muy tardío. El primero fue en 1968, pero no fue hasta 1977 que se detectaron. Finalmente, en 1989 la sonda Voyager 2 fue quién confirmó la existencia de estos anillos. Al igual que otros anillos en otros planetas, son formaciones relativamente jóvenes en el conjunto del Sistema Solar. Se creen que formaron por la colisión de los restos de algunos de los satélites interiores del planeta.

 

Tritón es el satélite más frío del Sistema Solar, con una temperatura de -235 ºC | NASA

Lunas de Neptuno

Además de los anillos, Neptuno cuenta con un total de 14 satélites. El más importante y de mayor tamaño de ellos es Tritón, y es el más frío del Sistema Solar, con -235 ºC (la temperatura más baja jamás registrada en la Tierra es de -98 ºC). Otras características de Tritón que lo hacen único es que presenta géiseres que arrojan nieve de nitrógeno, además de tener una órbita retrógrada, es decir, que gira a una dirección contraria a la del planeta.

Tritón es de los pocos satélites del Sistema Solar del que se conoce que es geológicamente activo. Debido a esta actividad, su superficie es relativamente joven. De hecho, Tritón cambió el concepto cásico de actividad volcánica. Hasta este descubrimiento, se creía que los cuerpos gélidos no podían estar geológicamente activos.

 

La Gran Mancha Oscura de Neptuno desapareció en 1994, y tenía un tamaño más grande que la Tierra | NASA

Otras curiosidades

La dinámica cambiante de la atmósfera de Neptuno hace que cada vez que se observe sea totalmente distinta a las otras. El mejor ejemplo se encuentra en la Gran Mancha Oscura que, a diferencia de la Gran Mancha Roja de Júpiter, que si es estable, la de Neptuno desapareció.

Estos enormes huracanes, del tamaño de la Tierra, aparecen y desaparecen en la atmósfera de Neptuno. La Gran Mancha Oscura desapareció en 1994, sin embargo, más tarde apareció otra.

Pero una de las curiosidades más interesantes es como se descubrió del octavo planeta. Galileo, en 1612 y 1613 ya descubrió Neptuno, pero confundió el planeta con una estrella cercana a Júpiter. En 1821, Alexis Bouvard publicó la hipótesis de que la órbita de Urano debía estar siendo perturbada por algún otro planeta.

En 1846, Urbain Le Verrier, calculó la órbita de un octavo planeta en función de las anomalías observadas en la órbita de Urano. Finalmente, Neptuno fue descubierto el 23 de septiembre de 1846, tras observar el planeta justo en la posición que calculó y predijo Le Verrier.