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Planeta Marte: todo lo que debes saber

Características y curiosidades del llamado Planeta Rojo. Es el segundo más pequeño y fue uno de los primeros en ser observado con telescopio y a especular sobre la existencia de vida extraterrestre
Marte es el segundo planeta más pequeño pero uno de los más investigados | NASA

 

Marte es uno de los planetas más investigados y de los que se tiene más información de todo el Sistema Solar. Su parecido con nuestro planeta, ha influido e la creencia de posible vida marciana. Es el segundo planeta más pequeño del Sistema Solar después de Mercurio, y se encuentra en cuarta posición respecto al Sol.

Su nombre proviene del dios romano de la guerra, Marte, y es conocido también como el Planeta Rojo, debido a la apariencia rojiza que le confiere el óxido de hierro predominante en su superficie. Presenta únicamente 2 satélites pequeños y de forma irregular, que podrían ser asteroides capturados.

Los periodos de rotación y los ciclos estacionales son parecidos a lo de la Tierra. Al estar más lejos del Sol, necesita 687 días terrestres para completar una vuelta completa a su alrededor, mientras que su día solar es parecido a la Tierra, con un tiempo de 24 horas, 39 minutos y 35 segundos.

 

La Tierra es más grande que Marte, por eso la gravedad en Marte es muchísimo menor | PixaBay

Principales características

Marte pertenece al grupo conocido como planetas rocosos, juntamente con Mercurio, Venus y la Tierra. Se puede observar fácilmente desde la Tierra e incluso se puede visualizar el color rojizo característico.

Aunque parezca un planeta muerto, no lo es. Sus campos de dunas siguen siendo movidos por el viento marciano, sus casquetes polares cambian con las estaciones e incluso parece que hay algunos pequeños flujos estacionales de agua.

Actualmente el agua en estado líquido no puede existir en la superficie de Marte debido a su baja presión atmosférica. Los casquetes polares parecen estar formados en su mayor parte por agua helada. De hecho, si el hielo del casquete sur se derritiera, habría suficiente agua como para cubrir la superficie planetaria al completo.

Al encontrarse más lejos que la Tierra, sus climas son más fríos, y al disponer de una atmósfera tenue y poco densa, retiene poco calor. La temperatura media superficial es de unos -55 ºC. Las máximas en el ecuador y en verano pueden llegar hasta los 20 ºC, mientras que las mínimas llegan fácilmente a los -80 ºC

 

El Monte Olimpo en Marte es el volcán más alto del Sistema Solar con más de 20 km de altitud | NASA

Estructura

Como la Tierra, Marte presenta diferentes estructuras internas en su manto interno. Está compuesto por un núcleo metálico, compuesto por hierro y níquel como elementos principales, y con una pequeña proporción de azufre.

Alrededor del núcleo hay un manto de silicato donde tuvieron lugar muchas de las características tectónicas y volcánicas del planeta, actualmente en estado latente. La corteza de Marte está formada básicamente por basalto toleítico con un alto contenido de óxidos de hierro que le dan el color rojo tan característico de este planeta.

Presenta una morfología muy peculiar, albergando el Monte Olimpo, la segunda montaña más alta conocida, y el volcán más alto de todo el Sistema Solar. Tiene una altura aproximada de entre 21 y 26 km (casi 3 veces la altura del Everest), con una base volcánica de unos 600 km.

Además, tiene uno de los mayores cañones del Sistema Solar, los Valles Marineris. Este cañón está ubicado cerca del ecuador y tiene una longitud superior a los 3.000 km, una anchura de 600 km y una profundidad de hasta 8 km.

También destaca la llana Cuenca Borealis en el hemisferio norte que cubre el 40% de la superficie del planeta. La perturbación tiene 8.500 km de diámetro y pudo formarse hace 3.900 millones de años por el impacto de un enorme meteorito que dejó un cráter de unos 2.000 km de diámetro.

 

Marte contiene agua helada en sus casquetes polares, que en caso de derretirse, cubriría todo el planeta | NASA

Vida marciana

La importancia científica de Marte es la posibilidad que en un pasado el plante rojo pudo ser habitable, así como la posibilidad de existencia actual de vida. Para la existencia de vida es necesario que el agua esté en forma líquida, por eso es tan importante su descubrimiento.

Un reciente estudio de la NASA en 2015, concluyó que hace 4.300 millones de años y durante unos 1.500 millones de años, el planeta tuvo un extenso océano en el hemisferio norte, con un volumen mayor que el del Ártico.

En 2003 fueron detectadas trazas de gas metano en la atmósfera de Marte, lo cual es considerado un misterio ya que, bajo las condiciones atmosféricas de Marte y la radiación solar, el metano es inestable y desaparece después de varios años. Esto hace creer que debe existir alguna fuente productora de metano que mantiene esa concentración en su atmósfera. En este sentido, la sonda Mars Science Laboratory, conocida como Curiosity, está estudiando este metano para determinar si es de origen biológico o geológico.

Por otra parte, en 1984 un grupo de investigadores encontraron un meteorito, considerado originario de Marte, con unas formas irregulares que podrían recordar a microorganismos fosilizados.

 

Los Valles Marineris es uno de los mayores cañones de todo el Sistema Solar | NASA

Curiosidades

Marte posee dos satélites naturales llamados Fobos y Deimos descubiertos en el año 1877. Sus órbitas están muy próximas al planeta y se cree que son dos asteroides capturados.

Tanto el planeta Tierra como Marte se formaron a partir de una serie de choques cósmicos, moldeado por gigantes asteroides hace miles de millones de años atrás. Estos fragmentos que sobran de los impactos con Marte han terminado orbitando en todo el Sistema Solar y algunos han llegado hasta la Tierra.

La gravedad en el Planeta Rojo es mucho menor que en la Tierra. Esto se debe a que el planeta tiene menos masa y, por tanto, ejerce menos fuerza de gravedad, siendo esta un 62% menos que en nuestro planeta. Así, una persona que en la Tierra pesa 100 kg, en Marte pesará 40 kg.