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Las orcas viven más si tienen abuela

Según un nuevo estudio, una vez las orcas pasan la menopausia, las abuelas ayudan a la supervivencia de sus hijas y nietos
Imagen de unas orcas | PixaBay

En todo el mundo el papel de las abuelas es reconocido y casi venerado por sus familias, pero los humanos no somos los únicos seres del planeta donde las abuelas juegan un rol extraordinario en su entorno familiar. Las orcas abuelas son capaces de aumentar las tasas de supervivencia de sus nietos. Y sorprendentemente, la supervivencia era aun mayor si la abuela ya había pasado por la menopausia.

Los hallazgos de este nuevo estudio arrojan una valiosa luz sobre el misterio de la menopausia, o porqué las hembras de algunas especies viven mucho después de perder la capacidad de reproducirse. Solo en todo el reino animal se conocen 5 animales que experimentan este proceso: las orcas, las ballenas piloto de aletas cortas, las ballenas belugas, los narvales y los humanos.

Investigadores estadounidenses y británicos han analizado durante casi 50 años dos poblaciones de orcas sedentarias que viven frente a las costas occidentales de Canadá y EEUU. Con datos de más de 726 ejemplares, los científicos han podido comprobar la validez de la hipótesis de la abuela entre las orcas.

 

 

La hipótesis de la abuela

Esta teoría se basa en que, una vez pasada la menopausia, las abuelas liberadas de la reproducción, pueden ayudar a criar a las hijas de sus hijas. Esto en el mundo humano funciona a la perfección, y los hallazgos sugieren que el mismo efecto ocurre en las orcas.

«Las hijas de madres que mueren tienen una mayor probabilidad de seguir su camino los siguientes 24 meses que aquellas que conservan a sus progenitoras», dijo el autor principal Dan Franks de la Universidad de York. Y según el investigador, el efecto aún es mayor cuando muere una abuela post-reproductiva.

«Las hembras de más edad tienen experiencia en guiar a su familia hacia las zonas donde hay comida y, en anteriores trabajos, hemos comprobado que las hembras post-reproductivas tienden a hacerlo, en especial en momentos de necesidad cuando el alimento escasea», añade el investigador.

Des de un punto de vista evolutivo, aún pueden transmitir sus genes y su legado genético ayudando a su gran descendencia. En otras palabras, al no continuar reproduciéndose, las ballenas abuelas podrían estar haciendo más para asegurarse de que sus genes se transmitan.

 

Las orcas abuelas juegan un papel importantísimo de liderazgo | PixaBay

Liderando la manada

Las investigaciones sobre el comportamiento de las orcas abuelas han demostrado que juegan un papel importantísimo de liderazgo. Tienden a estar al frente del grupo cuando buscan comida, confiando en su vasto conocimiento ecológico. Al no producirse, supuestamente tienen mejor posición para liderar la manada.

A parte de ser líderes, juegan el rol muy familiar a los humanos: cuidar a los niños. Cuando una madre se zambulle para pescar, la abuela se queda con sus nietos para protegerles. Incluso, se han observado abuelas alimentando a sus hijos y nietos con peces.

Los investigadores también creen que las abuelas pierden su fertilidad tras la menopausia, para disminuir la competencia. Si las abuelas y sus hijas tuvieran hijos al mismo tiempo, esos niños estarían compitiendo por los recursos, incluida la atención de su abuela.

De este modo, esto podría explicar por qué las abuelas no continúan reproduciéndose a lo largo de sus vidas, al igual que el resto de animal de todo el mundo, y se dedican a cuidar a sus nietos.