Detectan objetos extraños orbitando alrededor del agujero negro de nuestra galaxia

Los científicos creen que es lo que queda de estrellas binarias que se fusionaron hace como mínimo un millón de años

En un nuevo estudio, publicado este jueves en la revista Nature, los astrónomos describen seis objetos misteriosos que giran alrededor del agujero negro central de nuestra galaxia. Según los autores, estos objetos anómalos (denominados G1 a G6), parecen gotas de gas, más masivas que la Tierra. Sin embargo, se comportan como pequeñas estrellas capaces de pasar peligrosamente cerca del borde del agujero negro sin romperse en pedazos.

Como la mayoría de las galaxias grandes, la Vía Láctea está unida por un agujero negro en su centro, dentro de la constelación de Sagitario. El agujero negro supermasivo de nuestra galaxia, llamado Sagitario A, constantemente atrae estrellas, polvo y otra materia hacia adentro, formando una megalópolis estelar mil millones de veces más densa que nuestro sistema solar. A veces, las estrellas más cercanas al agujero negro tienen que competir por el espacio, y a veces, sugiere un nuevo estudio, esta competencia se convierte en un matrimonio extraño y violento.

Los investigadores sugieren que cada objeto G es un par de estrellas binarias (dos estrellas que giran una alrededor de la otra) que fueron aplastadas por la gravedad de un agujero negro hace millones de años y todavía está derramando nubes de gas y polvo tras las desordenadas consecuencias de la colisión. «Los agujeros negros pueden estar impulsando a las estrellas binarias a fusionarse», dijo en un comunicado la coautora del estudio, Andrea Ghez, profesora de astrofísica de la Universidad de California en Los Ángeles.

 

Objetos extraños, pero poderosos gravitacionalmente

Los primeros dos objetos extraños alrededor del agujero negro fueron descubiertos en 2005 y 2012, respectivamente. Debido a que los dos objetos siguieron una órbita similar, algunos astrónomos los interpretaron como escombros de gas de una estrella muerta. Aun así, la primera gran pista de que algo más estaba sucediendo llegó en 2014, cuando la burbuja llamada G2 llegó a unos cientos de unidades astronómicas (unos cientos de veces la distancia promedio entre la Tierra y el sol) del horizonte de eventos del agujero negro.

Los astrónomos predijeron que, si G2 fuera solo una nube de gas, la gravedad intensa lo haría pedazos. Pero la burbuja sobrevivió, aunque un poco deforme. «En el momento del acercamiento más cercano, G2 tenía una firma realmente extraña. Pasó de ser un objeto bastante inocuo cuando estaba lejos del agujero negro a uno que estaba realmente estirado y distorsionado en su aproximación más cercana», dijo Ghez. Todo esto sugirió que es algo gravitacionalmente poderoso, lo que significa que es probable que sea una estrella de algún tipo, escribieron los autores.

 

Rastreos a nuestra galaxia, desde Hawai

Para probar esta hipótesis, los autores del estudio pasaron varios años rastreando el centro de nuestra galaxia desde el W.M. Observatorio Keck en Hawai, en busca de más objetos potenciales de tipo G. El equipo identificó cuatro nuevas manchas, cada uno siguiendo una ruta orbital muy diferente alrededor de nuestra galaxia pero mostrando características similares.

Los nuevos objetos parecen nubes compactas de gas la mayor parte del tiempo, dijeron los investigadores, pero cuando sus órbitas (que oscilan entre 100 y 1,000 años) los acercan más al agujero negro, se deforman y alargan. Debido a que cada objeto sigue una órbita única, la teoría de que todas estas burbujas son nudos de gas que montan una sola rueda de materia alrededor del agujero no se sostiene.

La explicación más probable, es que son el producto de estrellas binarias que se unieron por la gravedad del agujero negro, una fusión explosiva que puede manchar el cielo con gas y radiación infrarroja. El número de objetos observados se ajusta al porcentaje esperado de estrellas binarias en el centro de la galaxia. Si bien la explicación parece encajar, los investigadores no pueden estar seguros hasta que localizan y estudian más estrellas binarias que parecen haber sido unidas por un agujero negro.