Los misteriosos tiburones que brillan en la oscuridad

Los expertos piensan que se trata de un lenguaje visual secreto que solo esas especies pueden entender, ayudándoles a cazar, a aparearse e incluso a luchar contra infecciones microbianas
Imagen de un tiburón | PixaBay

 

Un grupo de científicos de la Universidad de Yale (EE.UU.) descubrió que dos especies de tiburones, el tiburón gato (Cephaloscyllium ventriosum) y el alitán mallero (Scyliorhinus retifer), brillan en las profundidades marinas gracias a un mecanismo de fluorescencia único en animales hasta ahora desconocido, según un artículo publicado en la revista iScience.

La mayoría de los animales que son capaces de brillar en la oscuridad como ranas, escorpiones, camaleones o tortugas, entre otras criaturas marinas, lo hacen gracias a una proteína verde fluorescente o una proteína de unión a ácidos grasos, que ellos mismos producen.

Pero estos tiburones tienen unas moléculas únicas en su organismo que les permite emitir un brillo verde en las profundidades marinas. Parece una mala estrategia para pasar desapercibido a un gran depredador pero esta biofluorescencia es solo visible entre ellos.  Esa luz también ayuda a este pez a identificarse entre sí y a luchar contra infecciones a nivel microbiano.

El secreto está en la piel

Estos tiburones desprenden un brillo biofluorescente gracias a un proceso químico exclusivo en sus respectivas especies. El brillo de estos animales en condiciones de poca luz en el fondo marino se debe a metabolitos de molécula pequeña de triptófano-kinurenina bromados, que se encuentran solo en las partes más claras de su piel estampada y que es capaz de absorber luz azul y emitirla de color verde.

Este mecanismo también se halla presente en el sistema nervioso central e inmune en otros animales marinos. Pero, es completamente diferente al de otras criaturas bioluminiscentes como las medusas o los corales. Utilizan proteínas fluorescentes verdes para convertir la luz azul del océano en otros colores.

En el caso de estos tiburones, se trata de un proceso invisible a simple vista, ya que la fluorescencia no se descubrió hasta 2014, pero los escualos sí pueden verlo. Los expertos creen que se trata de un lenguaje visual secreto que solo esas especies pueden entender, ayudándoles a cazar y a aparearse. "Tienen una visión completamente diferente del mundo en el que se encuentran debido a estas propiedades biofluorescentes que exhibe su piel y que sus ojos pueden detectar", explicó Jason Crawford, coautor del estudio.

Las otras utilidades de la biofluorescencia

Por otro lado, los investigadores también creen que los metabolitos podrían ayudar a esos tiburones a estar más sanos, ya que observaron que están más limpios que de costumbre, pues su piel está libre de bioincrustación, que es la acumulación indeseable de microorganismos como plantas y algas.

“Estos tiburones viven en el fondo del océano, sin embargo, no vemos ningún bioincrustante o crecimiento, por lo que esto podría ayudar a explicar otra característica sorprendente de la piel de tiburón”, dijo Gruber, coautor del estudio. “Este estudio abre nuevas preguntas relacionadas con la función potencial de la biofluorescencia en el sistema nervioso central, la resistencia a las infecciones microbianas y la fotoprotección”, añade.

Los investigadores también creen que estudiar en profundidad las técnicas bioluminiscentes de los animales marinos podría conducir a nuevas técnicas de imagen.

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